Selecciona Edició
Connecta’t

La millor foto de Plutó de la història

Una setmana abans del seu acostament màxim, la sonda 'New Horizons' obté imatges del planeta nan de gran qualitat

Imatge de Plutó captada per la sonda 'New Horizons' des de 12,5 milions de quilòmetres de distància.
Imatge de Plutó captada per la sonda 'New Horizons' des de 12,5 milions de quilòmetres de distància. NASA

Queda una setmana perquè la sonda de la NASA New Horizons sobrevoli Plutó i, a poc a poc, el puntet de llum que va descobrir Clyde Tombaugh el 1930 comença a assemblar-se a un planeta. Les últimes imatges que arriben des dels límits del sistema solar, encara borroses, mostren un món vermellós amb taques que fan volar la imaginació dels científics. En els propers dies, les fotografies guanyaran nitidesa i aportaran cada vegada més informació, també de la lluna més gran, Caront. Ahir, l'últim explorador planetari estava encara a nou milions de quilòmetres de Plutó, però ja havia recorregut 4.700 milions des de la Terra.

A aquesta distància, New Horizons necessita quatre hores i mitja per enviar i rebre senyals de ràdio des de la Terra, nou hores en total. Aquest temps de suspens és el que van haver de suportar els responsables de la missió dissabte passat, 4 de juliol, quan al centre de control del Laboratori de Física Aplicada de la Universitat Johns Hopkins, a Maryland (EUA), es va perdre el senyal de l'artefacte. Entre les 13.54, hora local, i les 3.15, New Horizons va estar sola, però des de llavors els enginyers han pogut comprovar que només havia estat un petit problema.

Dimarts que ve, l'artefacte arribarà a aproximar-se fins a 12.500 quilòmetres de Plutó. La sonda més ràpida de la història (va arribar a la Lluna en 9 hores en comparació dels tres dies que necessitaven les missions Apolo) centrarà els seus set instruments a recollir tota la informació possible durant una única passada. En aquell moment haurà arribat al punt culminant d'un viatge que va començar el gener del 2006, quan aquell món més enllà de Neptú encara era un planeta. Pocs mesos després, a l'agost, la Unió Astronòmica Internacional va votar per classificar Plutó en la categoria de planeta nan.

Amb el descobriment de nous cossos celestes com Ares, més grans que Plutó i més enllà de la seva òrbita, el nou planeta nan va passar a convertir-se en un dels habitants del cinturó de Kuiper, una àmplia regió a l'extrem del sistema solar habitada per petits cossos gelats que no han aconseguit mai unir-se per formar un planeta més gran. Alguns d'aquests mons seran el següent objectiu de New Horizons quan depassi Plutó.

A bord de la nau viatja un grapat de les cendres de Clyde Tombaugh, el descobridor de Plutó

En els propers dies, no obstant això, encara hi haurà riscos. Malgrat la seva petita grandària (és menor que la Lluna), Plutó té tres satèl·lits. Els responsables de la missió plantegen incerteses sobre l'entorn que es trobaran quan s'aproximin al seu objectiu. Alan Stern, director del projecte, espera que quan creuin l'òrbita de Caront, la seva força gravitatòria hagi netejat aquell espai d'objectes perillosos. Un tros de gel o roca diminut, de la grandària d'un gra d'arròs, travessaria el fuselatge de New Horizons posant en perill la integritat de l'aparell.

Les últimes fotos de Plutó, les millors de la història, seran superades en els propers dies durant un acostament únic en la missió que completa l'exploració del sistema solar. A més d'instruments científics, a bord de New Horizons viatja un grapat de les cendres de Clyde Tombaugh. L'escassa força gravitatòria del planeta no serà suficient perquè la sonda que l'apropa al món que va descobrir quedi atrapada en la seva òrbita. El 14 de juliol, s'aproparà i passarà de llarg de camí cap als mons de gel llunyans que li van arrabassar la glòria planetària.

MÉS INFORMACIÓ